Vacunas: cómo se hacen y cómo funcionan

En los últimos años, los padres han empezado a cuestionar las ventajas de la vacunación, una medida preventiva que se ha utilizado durante años. Antes de hacer esto, lea más sobre el desarrollo de vacunas y cómo este proceso está regulado y controlado.

Vacunas: cómo se hacen y cómo funcionan

Vacunas: cómo se hacen y cómo funcionan

Ha habido mucha controversia en torno al tema de la vacunación porque los padres están confiando en la información inexacta que decidir si vacunar a sus hijos o no. Lejos de condenar esto, nuestro deber como científicos es informar a los padres sobre cómo funcionan las vacunas, cómo se desarrollan y las normas que existen para garantizar su eficacia y seguridad.

Desde el laboratorio hasta el mostrador

El propósito principal de una vacuna es para protegernos de desarrollar una enfermedad viral o bacteriana. ¿Cómo? Al permitir que nuestro sistema inmunitario reconoce el virus o bacteria que causa la enfermedad, de modo que pueda producir defensas contra ella, en caso de infecciones futuras.

Para hacer que nuestro sistema inmune totalmente capaz de luchar contra una enfermedad infecciosa, que tiene que ser expuestos al agente causante de la enfermedad.

Debido a que la exposición a las bacterias o virus completos sin duda significará el desarrollo de la enfermedad, los científicos idearon técnicas que permiten la inactivación o atenuación de la bacteria o el virus. Esto significa que las vacunas pueden contener estas entidades patógenas en un estado inactivo o no causantes de enfermedades, o que su capacidad de causar la enfermedad se reduce drásticamente o se debilita.

Las vacunas inactivadas y atenuadas contienen la totalidad de las bacterias o partículas virales, pero también hay vacunas que sólo contiene partes de ellos, conocidos como antígenos, que son los fragmentos que en realidad participan en la activación del sistema inmune. Estas vacunas se conocen como vacunas fraccionadas.

Prueba de las vacunas

Antes de que una empresa farmacéutica se le permite producir y vender una vacuna determinada, tiene que pasar por varias etapas de los ensayos clínicos, con el fin de determinar la efectividad y seguridad de la vacuna en seres humanos.

El desarrollo pre-clínico implica la investigación realizada en el laboratorio, que incluye el descubrimiento de los antígenos que podrían ser potencialmente utilizados para formular una vacuna, y los experimentos realizados en células o animales, para establecer la eficacia de la vacuna.

 

El desarrollo clínico es la etapa en la que la vacuna se prueba primero en los seres humanos. El desarrollo clínico se divide en cuatro sub-etapas, que duran varios años en total, dependiendo de los resultados de cada uno de ellos. Las tres primeras etapas se realizan en voluntarios y ampliar en el número de pacientes que la vacuna pasa de una etapa a otra. La cuarta etapa o “vigilancia post-comercialización” se inicia después de la vacuna se introdujo en el mercado, y su principal objetivo es detectar cualquier efecto secundario relacionado con la vacuna y para evaluar las características de largo plazo de la misma, incluyendo su eficacia.

La Administración de Alimentos y Medicamentos de cada país es el organismo encargado de la evaluación de nuevos medicamentos y vacunas y aprobar la producción para su uso en humanos.

Producción industrial de vacunas

Después de una compañía farmacéutica recibe la aprobación para vender la vacuna, las leyes locales e internacionales regulan estrictamente su producción industrial.

El cultivo de virus y bacterias

Los agentes virales y bacterianas utilizadas para las vacunas necesitan ser cultivadas a escala industrial. Para ello, las empresas farmacéuticas utilizan diferentes métodos: por hongos, bacterias y cultivos de células, biorreactores y cultivos celulares primarios. Estos últimos pueden ser embriones de pollo o los huevos de gallina fertilizados.

El virus de la gripe, por ejemplo, se cultiva en huevos fertilizados.

Estos huevos son especialmente producido para aplicaciones biotecnológicas y tienen que cumplir con las regulaciones de salud y seguridad que les permiten ser utilizados como medios de cultivo para el virus de la influenza.

Para el proceso de cultivo, varios reactivos químicos tienen que ser utilizados para obtener ya sea la forma inactivada o atenuada de los organismos, o los fragmentos que se requieren para la vacuna.

Estos productos químicos se eliminan a través de un proceso de purificación, lo que asegura al consumidor de que no hay sustancias tóxicas se dejan en el producto final.

Los adyuvantes se añaden normalmente a las vacunas. Qué son? Son reactivos químicos que mejoran la respuesta del sistema inmune hacia el virus o bacterias presentes en la solución de la vacuna. Además, como cualquier otro medicamento, estabilizadores se utilizan para mantener la vacuna eficaz para el mayor tiempo posible.

El paso final es el envasado de la vacuna, que se realiza en envases estériles, por lo general pequeños frascos de cristal, que pueden transportarse y almacenarse fácilmente bajo condiciones específicas.

Todo el proceso de producción de cualquier vacuna es controlado por las normas internacionales de regulación de calidad que aseguran que la vacuna es eficaz, de buena calidad y que no causa ningún daño al consumidor.

¿Cómo funciona una vacuna?

Para explicar cómo una vacuna puede activar nuestro sistema inmunitario y mantenerlo alerta en caso de infección, vamos a tomar la vacuna de la gripe como un ejemplo.
La vacuna contra la gripe está hecha de fragmentos, o antígenos, obtenidos a partir de virus de la gripe. Cuando estos antígenos están en contacto con el sistema inmunológico del receptor de la vacuna, que son reconocidos por las células inmunes y comienzan la producción de anticuerpos.

Los anticuerpos son proteínas que se producen por las células inmunes y que son específicos para cada antígeno que reconocen. Por ejemplo, los antígenos del virus de la gripe desencadenar la producción de anticuerpos contra la gripe, mientras que los antígenos del virus de la viruela desencadenar la producción de anticuerpos, similares a los de la gripe, pero que sólo reconocer el virus de la viruela.

Debido a que la vacuna está imitando los efectos que el virus real tendría en nuestro sistema inmunológico, es normal que se sienta síntomas de tipo gripal, como fiebre, después de haber sido vacunados. Cuando el sistema inmunológico termina la construcción de la inmunidad contra la influenza, que se remonta a la normalidad, pero mantiene un registro de la infección por el virus de la influenza.
En otras palabras, los anticuerpos que se produjeron contra el virus de la gripe permanecen en nuestros cuerpos, como un sistema de memoria, que sabe cómo luchar contra el virus de la gripe en caso de una infección real.

Como puede ver, el desarrollo de vacunas no es un proceso fácil. Se necesitan varios años para tener una vacuna del laboratorio a la etapa pre-clínica y más años para que la analicen en los seres humanos y para ser aprobado para su producción y comercialización. El proceso está estrictamente controlado de pies a cabeza para asegurarse de que ayuda en la prevención de la propagación de enfermedades, como la gripe y la tuberculosis, sin poner en peligro la salud y seguridad de nosotros como consumidores.

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